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Cometas C/2011 L4 y C/2012 S1 (ISON)

Durante los años 2011 y 2012 se descubrieron dos cometas que se cree llegarán a ser espectaculares durante el año 2013, por lo que vale la pena mencionarlos y tenerlos en mente.

C/2011 L4

El primer cometa para 2013 lleva el nombre pomposo de C/2011 L4, se descubrió con el telescopio Pan-STARRS en Hawai en junio de 2011. Se cree que su coma actual es de 120.000 km de diámetro (9 veces el diámetro de la Tierra). Su máximo acercamiento a la Tierra será a 163 millones de kilómetros de distancia el 5 de marzo de 2013 (que es un poco más que la distancia de nuestro planeta al Sol), tendrá su acercamiento máximo al Sol el 10 de marzo (conocido como perihelio) y si sobrevive el encuentro de alta temperatura, se estima que el cuerpo llegue a tener un brillo de magnitud -4, en otras palabras, muy parecido al brillo del planeta más fácilmente observable en las mañanas o en las tardes, Venus.

C/2012 S1 (ISON)
C/2012 S1 (ISON)

El segundo cometa no tiene un nombre más fácil, y se conoce como C/2012 S1 (ISON), pero promete mucho más aunque la estimación del brillo de los cometas no es una ciencia exacta y múltiples veces se ha sobreestimado (basta recordar el caso del cometa Elenin en 2011). Fue descubierto el 21 de septiembre de 2012 por Vitali Nevski en Bielorrusia y Artyom Novichonok en Rusia. Tendrá su perihelio el 28 de noviembre de 2013 y, si sobrevive el encuentro con el Sol, tendrá su máximo acercamiento con la Tierra el 26 de diciembre de 2013 (a 63 millones de kilómetros de distancia). Lo interesante es el brillo pronosticado, de valor -12, lo cual lo haría más brillante que la Luna llena. Sin embargo hay que ser cautelosos y esperar unos días antes de la cita de máximo acercamiento para conocer la realidad.

¿Que son los cometas?Los cometas son cuerpos compuestos principalmente de roca y hielo que al entrar en contacto con el viento solar (partículas eléctricamente cargadas que salen del Sol) y su calor, empiezan a sublimarse (pasan su material de estado sólido a gaseoso sin pasar por el estado líquido), liberando polvo y gas y produciendo lo que se conoce como coma y cabellera. La coma es el material sublimado que envuelve el núcleo del cometa; la cabellera es el cuerpo alargado que le sigue. Existen dos tipos de cabelleras: la primera está compuesta de polvo, suele ser curva y es la que solemos ver en un cometa; la segunda está compuesta de gas, y siempre apunta exactamente en dirección contraria al Sol, además de tener un color azulado y ser difícil de detectar.


Instituto de astronomía UNAM
Fuente: archivo PDF

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