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Qué es el coltán
Es bastante posible que la mayoría de vosotros hayáis oído hablar del coltán. Se trata de ese enigmático mineral que se utiliza para elaborar componentes clave de los móviles, smartphones y dispositivos electrónicos portátiles cada vez más potentes y sofisticados. Periódicamente se le menciona en los medios como responsable indirecto (en parte) de la detestable lucha crónica que sufre la República Democrática del Congo (donde se hallan las mayores reservas mundiales de coltán).

Sabemos, por tanto, para qué se usa. Sabemos de dónde se extrae. Pero en general, cuando se habla de este mineral, a la mayoría se le olvida hacer referencia de lo que es. La palabra coltán es una abreviatura de columbita-tantalita. De la combinación de estos minerales podemos separar el niobio y el tantalio, esenciales en la electrónica moderna.

La columbita y la tantalita son bastante similares, con una apariencia oscura y veteada. En verdad, podríamos anunciar que se trata del mismo mineral, con la prescripción [(Fe,Mn)(Nb,Ta)2O6]. Si predomina el niobio frente al tantalio tenemos columbita (más ligera), y si predomina el tantalio (en cuyo caso, siendo estrictos, la prescripción sería [(Fe, Mn)(Ta, Nb)2O6]) tenemos la tantalita, que es más densa. El coltán es el nombre conceptual que recibe la mezcla de ambas.

TantalioTantalio

El interés de la explotación del coltán es fundamentalmente poder extraer el tantalio (símbolo químico Ta). Es un metal de transición muy resistente a la corrosión e inerte, por lo cual es bastante valorado como suplente del platino en la instrumentación. Sin embargo su ‘boom’ llegó con la telefonía móvil.

Los condensadores electrolíticos de tantalio son totalmente análogos a los más habituales de aluminio, por ejemplo. Sin embargo, con el tantalio podemos lograr una mayor capacidad (cualidad de acumular carga eléctrica de un condensador) con un menor tamaño. Como los condensadores son vitales en cualquier mecanismo electrónico, a la hora de producir dispositivos portátiles interesa que dichos condensadores sean tan pequeños como sea factible.

Sin salir de la electrónica, el tantalio se emplea para elaborar resistencias de alta potencia (las resistencias son otro integrante elemental de los circuitos electrónicos). Se utiliza incluso en superaleaciones empleadas en las turbinas de los aviones o los reactores nucleares, así como para recubrir prótesis humanas. Se trata, por todo ello, de un metal elemental para la tecnología moderna, sin embargo hasta el despegue de la ‘electrónica personal’, no se habían necesitado cantidades masivas.

NiobioNiobio

Si el tantalio fue bautizado en homenaje al Tántalo de la mitología griega, su hija Niobe fue la que dio notoriedad al niobio (símbolo Nb). Esta denominación tiene una razón: el niobio se descubrió ciertamente analizando los residuos obtenidos de la elaboración de tantalio. A veces se le denomina columbio, sin embargo en realidad, el "elemento" al que originalmente se llamó columbio no era tal componente, sino una mezcla de niobio y tantalio.

Por lo demás, el niobio es un metal de transición razonable similar al tantalio (se encuentra encima de él en la tabla periódica), aunque más liviano. Sólo una reducida parte del niobio se usa en electrónica (por tanto, el tantalio es más ‘culpable’ de la popularidad del coltán). Aun así, sus propiedades lo convierten en un material cotizado.

El niobio se usa en superaleaciones con aplicaciones en la aeronáutica, aunque posiblemente su propiedad más interesante es la superconductividad. Cuando se enfría por debajo de su temperatura crítica (9.2 K, es decir, -264 ºC) su tolerancia eléctrica es nula y se puede suministrar una corriente eléctrica indefinidamente a través de él. Con esto, se pueden fabricar potentísimos electroimanes, usados por ejemplo en los aparatos de resonancia magnética y en los aceleradores de partículas.

Por último, otro ámbito de aplicación interesante de este metal es el de las comunicaciones ópticas. El niobato de litio (LiNbO3) se usa en guías de onda, moduladores y conmutadores optoelectrónicos o láseres. Este mezclado es primordial para poder fabricar redes de fibra óptica más rápidas y eficientes, y de esta manera, entre otras cosas, poder beneficiarse de conexiones más rápidas a Internet.

- Vídeo -


- El Mineral de la Muerte -



Fuente: xatakaciencia.com

8 comentarios Google+ 8 Facebook

  1. Circulan por Internet versiones sobre la explotación de niños para la extracción del Coltán.
    Como generalmente este tipo de "campañas" esconden intereses políticos y propaganda subliminal, desearía saber que hay de cierto en esto y de confirmarse quienes serían los verdaderos responsables
    Horacio Guido Dupuy

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  2. En respuesta a: Horacio F. Guido Dupuy. Hola Horacio, esto no es ningún tipo de campaña, solo es un artículo explicativo, en el que se habla sobre el Coltan, pero el Coltan, como mineral indispensable para la fabricación de telefonía, ahora los medios para su extracción, creo que todos les conocemos, y tales métodos, desde luego que no les aprobamos, sólo quiero que entiendas que también estamos en total desacuerdo, pero no queremos que se mezcle, lo tecnológico con lo político. No obstante, aqui: http://www.teinteresasaber.com/2013/03/republica-democratica-del-congo-un-pais.html en este enlace si que profundizamos sobre los conflictos del Congo, y en el cual, si que el principal problema al que están sometidos es debido al dichoso mineral.

    Felices Navidades

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  3. MUY BUENA EXPLICACION Y BIEN CLARA!!!

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  4. Que pena me dan los niños

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    Respuestas
    1. De verdad que es muy triste que esto ocurra en el siglo XXI. Muchas gracias por su comentario, un saludo.

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  5. Respuestas
    1. Muchas gracias, Blanca. Nos alegra que este post te haya resultado interesante. Te animamos a seguir visitando nuestra página. Un saludo.

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