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Canal de PanamáEntre los logros tecnológicos que marcaron al siglo XX se encuentra uno de los proyectos más fascinantes de todos los tiempos; una obra que, además, fomentó la división de un país y la creación de otro, puso en juego enormes intereses económicos a nivel global, y constituyó no sólo un gran reto para la ciencia y la tecnología sino que hoy está enfocada a ellas: el Canal de Panamá.

Abrir un paso entre los océanos Atlántico y Pacífico fue una empresa legendaria que comenzó a plantearse poco tiempo después de la llegada de los europeos a América y que trataron de asumir primero las principales potencias del viejo continente y más tarde los Estados Unidos.

Desde 1501, año en que Rodrigo de Bastidas -acompañado, por cierto, por el descubridor del océano Pacífico, Vasco Nuñez de Balboa, y el cartógrafo Juan de la Cosa- llegó al Istmo de Panamá, esta región fue objeto de innumerables planes y proyectos, concebidos tanto por exploradores y gobernantes como por hombres de ciencia. El objetivo de todos era encontrar una ruta para cruzar los océanos más extensos de la Tierra, evitando la larga y costosa travesía por el Cabo de Buena Esperanza, ubicado al sur de África. Pero la historia del Canal de Panamá empezó hasta 1821, al crearse el Departamento del Istmo, una provincia perteneciente entonces a la República de la Gran Colombia, conformada por territorios que hoy pertenecen a Colombia, Venezuela y Ecuador.

Abriéndose camino

Después de innumerables propuestas (la mayor parte de las cuales parecían absurdas e imposibles de realizar y que contemplaban desde el Istmo de Tehuantepec, en México, hasta el de Darién, también en Panamá), la interconexión de los mayores océanos del planeta comenzó a ser una realidad a fines del siglo XIX cuando, en 1878,el gobierno colombiano otorgó a Francia autorización para empezar los trabajos de construcción de un canal interoceánico en su territorio.

El gobierno francés encargó el proyecto a un hombre que parecía el único capaz de realizarlo, el reconocido constructor Ferdinand de Lesseps, quien era considerado héroe nacional pues había dirigido con éxito las obras que comunicaban el mar Mediterráneo, el mar Rojo y el Océano Índico: el famoso, y hasta entonces único en su tipo, Canal de Suez.

De Lesseps formó la Compañía Universal del Canal Interoceánico y dio inicio, en 1881, a esta obra monumental. Contrató a miles de trabajadores provenientes de África, China y Latinoamérica y comenzó la excavación de las montañas. Después de intensas mediciones y cálculos, constató que era necesario cortar decenas de kilómetros de terreno extremadamente duro y lleno de obstáculos para abrirse camino a través de montañas y de zonas pantanosas. Para iniciar esta titánica tarea, obtuvo la concesión de los terrenos que flanqueaban la zona del canal y adquirió el ferrocarril ístmico, que operaba desde 1855 y fue en realidad el primer medio de transporte que comunicó a los océanos Atlántico y Pacífico.

Ferdinand De LessepsFerdinand De Lesseps

Ante la continua contratación de empleados -muchos de los cuales murieron debido a la fiebre amarilla, la disentería, otras enfermedades tropicales y la insalubridad-, los enormes costos financieros y los problemas técnicos, en 1885 la compañía de De Lesseps se declaró en quiebra. Para intentar salvar la empresa, el gobierno francés lo obligó a adoptar cambios técnicos (como el sistema de esclusas) y le impuso la asesoría del entonces conocido ingeniero Gustavo Eiffel, constructor de la famosa torre que lleva su nombre. Pero en 1889, cuando ya se había excavado la mayor parte del llamado Paso de la Culebra (o Corte Gaillard, en honor al ingeniero francés David Dubose Gaillard, quien dirigió las obras en ese sector), la compañía quebró en forma definitiva.

Ese tramo es uno de los más famosos del Canal; sobre él se cuentan innumerables anécdotas y también tragedias pues, en sus 15 kilómetros de longitud, se excavaron zanjas de más de 100 metros de profundidad sobre terrenos peligrosos y extremadamente duros.

Al quebrar la compañía creada por De Lesseps terminó la difícil participación francesa en el Canal. El saldo era rojo: 18,000 trabajadores habían muerto víctimas de accidentes y enfermedades; varios inversionistas se encontraban en ruina y al propio De Lesseps se le había retirado la Legión de Honor, a la cual se había hecho merecedor años antes.

Canal de Panamá

Canal de PanamáNO hacer Clic en las ventanas una vez abiertas, ya que la imagen se congelara.

Esclusas de Miraflores (HD)
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Puente Centenario
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Esclusas de Gatún (HD)
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Fuente: sepiensa

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